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Todo lo que querías saber sobre la noticia de los “humanimales”

Javier PeláezYahoo NoticiasDebo /Debo confesar que no me gusta el término “Humanimal” que durante esta semana ha aparecido en numerosos medios. Es, sin duda, una impresión personal pero esta palabra, lejos de aclarar la idea, ofrece una visión distorsionada creando más confusión y equívocos. La otra alternativa es “Quimera” que también nos empuja a pensar en seres mitológicos de extrañas formas, mezcla de animales exóticos e imaginarios.

Las investigaciones en este campo no son novedosas, de hecho se extienden ya más de una década, pero mientras esperamos a que llegue un mejor nombre para definirlas diremos que estamos ante embriones de animales que contienen células humanas para diferentes propósitos científicos, el más evidente sería producir órganos con células humanas para posibles trasplantes.

En la actualidad, contando desde enero de 2019 y solo en Estados Unidos, existen más de 100.000 personas que esperan un trasplante, de hecho, todos los días, fallecen unos veinte pacientes que no lo consiguen a tiempo.

Se estima que una tecnología, eficaz y barata, que fuera capaz de desarrollar órganos viables salvaría millones de vidas cada año en todo el mundo. Esta sería solo una de las posibles aplicaciones de un campo biotecnológico en alza como es el desarrollo de embriones animales con células madre humanas.

A pesar de que este tipo de embriones híbridos se han cultivado con anterioridad en diferentes centros de investigación, ningún proyecto tuvo éxito, en muchos casos por obstáculos legales que impedían su desarrollo. En Estados Unidos se han intentado cultivar células humanas en embriones de ratón o incluso oveja, para posteriormente trasplantar esos embriones en animales sustitutos.

No obstante, diferentes cuestiones técnicas, las férreas leyes en determinadas áreas biotecnológicas o las importantes lagunas éticas que aún existen en este novedoso campo, han frenado todas las investigaciones y experimentos hasta el momento.

La sorpresa (y la noticia) ha saltado esta semana, de mano de la Revista Nature, informando que Japón será el primer gobierno que permita llevar a cabo experimentos de quimeras de manera oficial. Es tan solo un anuncio, la noticia no consiste en que se haya conseguido ya, sino en que, por primera vez, un gobierno está dispuesto a que un grupo de investigadores lo intente.

El gobierno japonés había prohibido explícitamente el crecimiento de embriones animales que contienen células humanas más allá de 14 días o el trasplante de dichos embriones en un útero sustituto. Sin embargo, el Ministerio de Educación y Ciencia de Japón ha emitido nuevas pautas que ahora sí permitirán la creación de embriones humanos-animales y que además puedan ser trasplantados en animales sustitutos para desarrollarse completamente.

El equipo de científicos japoneses, liderado por Hiromitsu Nakauchi, de la Universidad de Tokio, será el primero en aprovechar la posibilidad que ofrecen las nuevas reglas de Japón, tras conseguir la aprobación de un comité de expertos en el Ministerio de Ciencia.

El plan del equipo de Nakauchi es cultivar células humanas en embriones de ratón y rata para más tarde trasplantar esos embriones en animales sustitutos. El objetivo final es producir animales con órganos hechos de células humanas que eventualmente puedan ser trasplantados a personas.

El investigador japonés ha declarado a Nature que su intención es proceder con cautela, y no intentará llevar a término ningún embrión híbrido por algún tiempo. En un primer momento, tan solo cultivará embriones de ratón híbrido hasta los 14 días, un plazo que permitirá que los órganos estén formados en su mayor parte.

Hará los mismos experimentos en ratas, haciendo crecer los híbridos a corto plazo, unos 15 días. Finalmente, Nakauchi planea solicitar la aprobación del gobierno para cultivar embriones híbridos en cerdos por hasta 70 días.

Sobre el papel, las trabas legales y éticas se han solucionado con este permiso del Ministerio de Ciencia japonés, ahora falta la parte más difícil: conseguir llevar a cabo todo el experimento, superar todos los problemas técnicos que han tirado otros proyectos, y finalmente, con mucha suerte, obtener el primer órgano viable para trasplante.

Referencias científicas y más información:

Cyranoski, David. «Japan Approves First Human-Animal Embryo Experiments». Nature, julio de 2019. www.nature.com, doi:10.1038/d41586-019-02275-3.

Carly Casella “Japan Approves Groundbreaking Experiment Bringing Human-Animal Hybrids to Term” Science Alert

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