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Convierten células madre en “células del tacto” para devolver sensibilidad a personas con parálisis

Científicos de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) lograron convertir células madre humanas en interneuronas sensoriales, las células que otorgan a nuestro cuerpo el sentido del tacto. El avance implica un paso cercano hacia terapias basadas en células madre capaces de restaurar la sensación en personas paralizadas que perdieron sensibilidad en algunas partes del cuerpo. El estudio fue dirigido por Samantha Butler, profesora de la UCLA, y se publicó recientemente en la revista Stem Cell Reports.

Las interneuronas sensoriales se ubican en la médula espinal y son resposables de transmitir información al sistema nervioso central mediante el sentido del tacto. Si estas llegan a fallar o si la persona sufre parálisis en alguna parte del cuerpo, es imposible sentir el contacto de alguien más, y la incapacidad de sentir dolor aumenta las probabilidades de que esta gente sufra quemaduras por contacto involuntario con una superficie caliente.

En otra investigación, publicada el año pasado en la revista eLife , Butler y sus colegas descubrieron cómo las señales de una familia de proteínas denominadas proteínas morfogenéticas óseas (BMP, por sus siglas en inglés) influyen en el desarrollo de interneuronas sensoriales en embriones de pollo. El trabajo de Stem Cell Reports puso en práctica dichos hallazgos pero en células madre humanas en condiciones de laboratorio.

Cuando los científicos añadieron una de estas proteínas, llamada BMP4, al igual que otra molécula de señalización conocida como ácido retinoico, a las células madre embrionarias humanas, obtuvieron una mezcla de dos tipos de interneuronas sensoriales: las interneuronas sensoriales DI1, que le dan a las personas propiocepción —sensación de dónde se encuentra el cuerpo en el espacio— y las interneuronas sensoriales DI3, que otorgan una sensación de presión.

Los investigadores descubrieron que la mezcla idéntica de interneuronas sensoriales se desarrolló cuando agregaron las mismas moléculas de señalización a las células madre pluripotentes inducidas, que se crean reprogramando células maduras del propio paciente, dígase células de la piel.

Dicho método de reprogramación crea células madre capaces de crear cualquier tipo de célula y, al mismo tiempo, mantener el código genético de la persona de donde provienen. La capacidad de crear interneuronas sensoriales con células reprogramadas de un paciente posee un enorme potencial para diseñar tratamientos basados en células que restablezcan el sentido del tacto sin inmunosupresión.

Butler espera poder crear un tipo de interneurona a la vez, lo que facilitaría la definición de roles separados de cada tipo de célula y permitiría a los expertos comenzar el proceso de uso de estas células en aplicaciones clínicas para personas con parálisis. No obstante, su equipo todavía no ha identificado cómo hacer que las células madre produzcan completamente células DI1 o completamente DI3, quizás porque existe otra vía de señalización involucrada, finalizó.

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